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Comptes Rendus Chimie
Volume 15, n° 7
pages 580-584 (juillet 2012)
Doi : 10.1016/j.crci.2012.01.007
Received : 15 January 2012 ;  accepted : 20 January 2012
Some new documents illuminating the controversy about the vestium-ruthenium discovery
 

Yves Jeannin
University Pierre-et-Marie-Curie, 22, rue Henri-Heine, 75016 Paris, France 

Abstract

On 17 June 1808, Jna Sniadecki, Rector of University of Wilno, now Vilnius in Lithuania, sent a letter written in French to Jean-Baptiste Delambre, Perpetual Secretary of the Académie des sciences , to tell him, among other things, about the discovery by his brother Jedresz of a new metal, vestium, in native platinum. He asked that the Académie would express its opinion on his brother’s discovery. This letter has recently been found in the Académie archives. This metal was the last found in the platinum mine. A report explaining the analytic method used was attached to the letter. Berthollet, de Fourcroy, Guyton de Morveau and Vauquelin, selected by the Académie , did not publicly express an opinion and did not reply to Sniadecki, who then stopped his research. Unfortunately, the report has disappeared. In 1845, Claus, Professor at the University of Kazan, announced the discovery of ruthenium, which was confirmed by Berzelius. Thus there is controversy about who was the true discoverer of vestium-ruthenium, Sniadecki or Claus. This is still under discussion today. Two documents written by Sniadecki, both dated, have been found these last years. They describe in a very similar way, the experiments conducted by Sniadecki. One is written in Polish; it consists of 27 printed pages, and is to be found in the library of Vilnius University. The other is in French, has eight hand-written pages, and was published in Poland in 1967; it had been sent to the Russian Academy of Sciences in Saint-Petersburg for publication. The coincidence between the dates of this second text, and the letter sent to Paris, as well as their translation into French, allows one to think that the report sent to Paris was identical to that sent to Saint-Petersburg. If discussion on the historical circumstances to decide the name of the discoverer continues, an exhaustive, critical analysis of the chemistry as described by Sniadecki has been hardly undertaken in a detailed manner. This study shows that Sniadecki was mistaken. Why? The mineral attack by aqua regia gives a solution and a residue. Sniadecki announced that he had found vestium in the solution, whereas ruthenium is totally insoluble in aqua regia and is today prepared for the residue. Sniadecki had isolated vestium in the form of a chloride insoluble in alcohol whereas ruthenium chloride is soluble in alcohol. Thus the discovery of ruthenium must be attributed to Claus.

The full text of this article is available in PDF format.
Résumé

Le 17 juin 1808, Jan Sniadecki, recteur de l’université de Wilno, aujourd’hui Vilnius en Lithuanie, envoyait une lettre écrite en français à Jean-Baptiste Delambre, secrétaire perpétuel de l’Académie des sciences, pour lui annoncer entre autres choses la découverte par son frère Jedresz d’un nouveau métal, le vestium, dans le platine natif. Il lui demandait que l’Académie se prononce sur la découverte de son frère. Cette lettre a été trouvée récemment dans les archives de l’Académie. Ce métal était le dernier découvert dans la mine du platine. Un rapport explicitant la méthode analytique utilisée avait été joint à la lettre. Berthollet, de Fourcroy, Guyton de Morveau et Vauquelin, désignés par l’Académie, ne se sont pas publiquement prononcés et n’ont pas répondu à Sniadecki qui a alors arrêté ses recherches. Malencontreusement, le rapport a disparu. En 1845, Claus, professeur à l’université de Kazan, annonçait la découverte du ruthénium qui a été confirmée par Berzelius. Il s’est alors établi une controverse sur le véritable découvreur du vestium-ruthénium, Sniadecki ou Claus. La discussion se poursuit encore de nos jours. Deux documents écrits pas Sniadecki, datés tous les deux, ont été retrouvés ces dernières années. Ils décrivent de façon très similaire les expériences réalisées par Sniadecki. L’un est écrit en polonais; il comporte 27 pages imprimées, et il se trouve à la bibliothèque de l’université de Vilnius. L’autre est écrit en français ; il comporte huit pages manuscrites et il a été publié en Pologne en 1967 ; il a été envoyé à Saint-Pétersbourg à l’Académie des sciences de Russie pour publication. La coïncidence des dates de ce deuxième texte et de la lettre envoyée à Paris, ainsi que leur rédaction en français, permet de penser que le rapport envoyé à Paris était identique au texte envoyé à Saint-Pétersbourg. Si la discussion sur les circonstances historiques pour décider du nom du découvreur continue, une analyse critique fine de la chimie telle qu’elle est décrite par Sniadecki n’a guère été entreprise de façon détaillée. Cette étude montre que Sniadecki s’est trompé. Pourquoi ? L’attaque du minerai par l’eau régale donne une solution et un résidu. Sniadecki annonce avoir trouvé le vestium dans la solution alors que le ruthénium est totalement insoluble dans l’eau régale et qu’il est préparé aujourd’hui à partir du résidu. Sniadecki a isolé le vestium sous la forme d’un chlorure insoluble dans l’alcool alors que le chlorure de ruthénium est soluble dans l’alcool. La découverte du ruthénium doit donc être attribuée à Claus.

The full text of this article is available in PDF format.

Keywords : Ruthenium discovery, Vestium-ruthenium, Sniadecki discovery




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